Koki Tanaka

Provisional Studies (Working Title)


Opening: 22.06.2017
Curated by: Barbara Steiner
Venue: Space02

Interview with Koki Tanaka

About the exhibition

Can you compose a sound track jointly and have five people play it on one piano? Can seven people write a protest song together? The Japanese artist Koki Tanaka creates situations—or you could call them ‘experimental set-ups’—that invite people to try out tasks that seem impossible. His works often revolve around the question: what and how can we achieve together?


In Tanaka’s first solo exhibition in Austria, the Kunsthaus Graz will show projects that involve collectivity and the potential for joint action. These include a new film work whose starting-point is the protest against the startup of the Zwentendorf Nuclear Power Plant in the late 1970s. Tanaka’s interest is also very much to do with the major earthquake and Fukushima disaster of 2011, as well as the resulting collective actions that took place in Japan, including silent protests, against nuclear energy.


A feature shared by all of the projects is that participants have to be open to exchange, develop a sense of community and creativity and at the same time explore new rules of negotiation and collaboration. Apart from his interest in collective forms of protest, Koki Tanaka’s focus lies on recollection, the identity-building function of shared events burned into the memory and their actualisation for the present day.




Koki Tanaka, * 1975 in Tochigi, lives and works in Kyoto, Japan. His works have been exhibited worldwide at venues including the Hammer Museum, Los Angeles; Van Abbemuseum, Eindhoven; ICA, London; Skulpturen Projekte Münster 2017; Liverpool Biennale 2016, Taipei Biennale 2006, the Gwangju Biennale 2008. He achieved greater prominence in Europe following his exhibition at the Japanese pavilion and its special mention at the 55th Venice Biennale. In 2015 he was named Artist of the Year by Deutsche Bank.

Koki Tanaka & Haegue Yang im Kunsthaus Graz
Barbara Steiner im Gespräch mit Koki Tanaka und Katrin Bucher-Trantow

Quick Tour

Together we are strong? Expand Box

Many things in life can only be achieved through teamwork. And yet working with other people can be difficult.

Before a group acts jointly they have to find a common way forward. Different opinions may collide. This process is exciting, but also time-consuming. This is why it sometimes seems simpler for one person to take the lead and decide what needs to be done. Although this means, of course, that all the others give up their right to have a say in what happens.  

Democracy is slow Expand Box

Within a group of people, can everyone get a chance to speak?

Do everyone’s concerns get heard?

Will an agreement ever be reached?


Koki Tanaka is convinced: democratic cooperation takes a lot of time. It is a seemingly endless undertaking, especially as the common goal can change: What exactly is it that we want to achieve together? As a result, when we collaborate there is much that remains tentative, provisional. Collaboration is a process with an open end.  

Provisional Studies: Action #8 Rewriting A Song For Zwentendorf Expand Box

The nuclear power station in Zwentendorf is unique: The building was finished but it never went into operation. During the 1970s there were large-scale protests against its activation. Eventually, in 1978, a referendum was held: 50.47 per cent voted against its start-up.


This project brings together people who took part in the protests against Zwentendorf with young people today. The aim is that they write a new protest song. This is a collaboration between different generations. Who can contribute to the result, and what? Who is learning from whom here? There is one point everyone agrees on: The use of nuclear energy is a subject that affects all of us.  

Precarious Tasks #7: Try to Keep Conscious about a Specific Social Issue, in This Case ‘Anti-Nuke’, as Long as Possible while You are Wearing Yellow Color Expand Box

In the hectic rush of everyday life we often do not find enough time to be actively involved in the things that are important to us. Can everyday life and political involvement be combined?


Koki Tanaka puts out some fabric in a gallery in Tokyo. The fabric is yellow—a color that stands for resistance against the use of nuclear power. Whoever wants can cut off a piece and wear it as a sign of protest against nuclear power. Wearing yellow fabric becomes a silent protest. Political protest can take many forms. It can be loud or quiet, strident or restrained; it can be an ‘event’ or an everyday action.  

A Piano Played by Five Pianists at Once (First Attempt) Expand Box

Koki Tanaka invites five musicians to compose a piece of music jointly and then play it together on the piano. The five people are of course used to composing and playing music. But here they face a new challenge: they must accept the others’ way of working and possibly change their own. In the end, there is not just one composer or performer, but many.

Are they all happy with the result?  

Daytime Task Expand Box

Is cooperation something that we have to practise every day?

This exhibition not only invites us to look but also calls on us to act:

Can you imagine yourself performing the ‘Daytime Task’?

How would it change your everyday life?   

Provisional Studies: Action #6 1985 School Students Strike Expand Box

In 1985, thousands of students gathered on the streets of Liverpool: Young people protesting against being exploited as cheap labour. Decades later, the same people reconstructed that protest.

What has changed?

Are the concerns they had back then still current today?


Looking back, some feel proud: They fought for the right to have a say in decisions that affected their future. What was it that inspired them to become politically active?  


[Translate to English:] Gemeinsam sind wir stark?

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[Translate to English:] Vieles im Leben lässt sich nur durch Teamwork erreichen. Zugleich kann es aber auch mühsam sein, mit anderen Menschen zusammenzuarbeiten. Bevor eine Gruppe gemeinsam handelt, muss erst ein gemeinsamer Weg gefunden werden. Unterschiedliche Meinungen prallen aufeinander. Dieser Vorgang ist spannend, aber auch langwierig. Manchmal erscheint es uns daher einfacher, wenn eine einzige Person den Ton angibt und bestimmt, was zu tun ist. Das bedeutet allerdings, dass alle anderen ihr Recht auf Mitsprache aufgeben.   

[Translate to English:] Demokratie ist langsam

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[Translate to English:] Kann in einer Gruppe von Menschen jeder zu Wort kommen?

Werden die Interessen aller gehört?

Werden sich jemals alle einig sein?

Koki Tanaka ist davon überzeugt: Demokratische Zusammenarbeit braucht viel Zeit. Sie ist ein scheinbar endloses Unterfangen, denn auch das gemeinsame Ziel kann sich verändern: Was wollen wir überhaupt gemeinsam erreichen? Wenn wir zusammenarbeiten, bleibt daher vieles vorläufig, provisorisch. Zusammenarbeit ist ein Vorgang mit offenem Ausgang.  

[Translate to English:] Provisional Studies: Action #8 Rewriting A Song For Zwentendorf

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[Translate to English:] Das Atomkraftwerk in Zwentendorf ist einzigartig: Es wurde fertig gebaut, ging aber nie in Betrieb. In den 1970er-Jahren protestierten zahlreiche Menschen gegen die Inbetriebnahme. 1978 kam es schließlich zu einer Volksabstimmung: 50,47 Prozent sprachen sich gegen die Inbetriebnahme aus.


Menschen, die an den Protesten gegen Zwentendorf teilnahmen, treffen in diesem Projekt auf junge Menschen von heute. Sie sollen einen neuen Protestsong schreiben. Es ist eine Zusammenarbeit zwischen unterschiedlichen Generationen. Wer kann was zum Ergebnis beitragen? Wer lernt hier von wem? In einem Punkt sind sich alle einig: Die Nutzung von Atomkraft ist ein Thema, das uns alle angeht.  

[Translate to English:] Precarious Tasks #7: Try to Keep Conscious about a Specific Social Issue, in This Case ‘Anti-Nuke’, as Long as Possible while You are Wearing Yellow Color

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[Translate to English:] In der Hektik des Alltags finden wir oft nicht ausreichend Zeit, um uns für das zu engagieren, was uns am Herzen liegt. Lassen sich Alltag und politisches Engagement verbinden?


Koki Tanaka legt in einer Galerie in Tokio Stoff auf. Der Stoff hat die Farbe Gelb – sie steht für den Widerstand gegen die Nutzung von Atomkraft. Wer möchte, kann sich ein Stück davon abschneiden und es bewusst als Zeichen gegen Atomkraft tragen. Das Tragen des gelben Stoffes wird zum stillen Protest. Politischer Protest kann viele Formen annehmen. Er kann laut oder leise sein, schrill oder zurückhaltend, er kann ein „Event“ sein oder eine alltägliche Handlung.  

[Translate to English:] A Piano Played by Five Pianists at Once (First Attempt)

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[Translate to English:] Koki Tanaka lädt vier Musiker und eine Musikerin dazu ein, gemeinsam ein Musikstück zu komponieren und es dann gemeinsam auf dem Klavier zu spielen. Zwar sind die fünf Personen es gewöhnt, zu komponieren und zu musizieren. Doch hier sind sie vor eine neue Herausforderung gestellt: Sie müssen auf die Arbeitsweise der anderen eingehen und eventuell ihre eigene verändern. Zum Schluss gibt es nicht einen Autor oder Interpreten, sondern mehrere.

Sind sie alle mit dem Ergebnis zufrieden?  

[Translate to English:] Daytime Task

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[Translate to English:] Ist Zusammenarbeit etwas, das wir jeden Tag aufs Neue üben müssen? Diese Ausstellung lädt nicht nur zum Schauen ein, sondern fordert Sie auch zum Tun auf: Können Sie sich vorstellen, die Aufgaben der „Daytime Task“ zu erfüllen? Wie würde sich Ihr Alltag dadurch verändern?


Schließen Sie sich dem Gespräch an, das unmittelbar neben Ihnen stattfindet. Malen Sie sich den Unterschied zwischen Arbeitsteilung und gemeinschaftlichem Arbeiten aus. Verbinden Sie Gegensätze und Gemeinsamkeiten miteinander.  

[Translate to English:] Provisional Studies: Action #6 1985 School Students Strike

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[Translate to English:] 1985 versammelten sich Tausende Schülerinnen und Schüler auf den Straßen von Liverpool: Die Jugendlichen protestierten dagegen, als billige Arbeitskräfte ausgenutzt zu werden. Jahrzehnte später stellen dieselben Personen ihren Protest von damals nach. Was hat sich verändert? Sind ihre Anliegen von damals heute noch aktuell?

Der Blick zurück macht manche stolz: Sie kämpften für ein Mitspracherecht bei Entscheidungen, die ihre eigene Zukunft betrafen.

Was hat sie damals dazu gebracht, sich politisch zu engagieren?   

[Translate to English:] Presseberichte

[Translate to English:]

"Was wie eine symbolische Geste wirkt, gerät zu einer zwischen Nostalgie und Selbstbefragung pendelnden Widerstands-Archäologie."

Japaner erinnert an Anti-Zwentendorf-Bewegung

Salzburger Nachrichten, Martin Behr, 24. Juni 2017


"Wie auch der ebenfalls im Film zu sehende Protestmarsch in Liverpool erweisen sich die Arbeiten Tanakas als Allegorien politischen Handelns infolge der Bildung von Kollektiven."

Allegorien und eine etwas andere Möbelschau

Kleine Zeitung, Wenzel Mraček, 24. Juni 2017

Kunsthaus Graz

Lendkai 1
8020 Graz, Österreich
T +43-316/8017-9200
F +43-316/8017-9212


Opening Hours
Tue-Sun, public holidays 10am - 5pm


Sun-Thurs 9am-11pm
Fri-Sat 9am-1am

T: +43-316/714 957

Guided tours

Sun 2pm (en), Sat 3:30pm (ger), Sun, public holidays 11am (ger), exceptions may apply. For specific dates, please visit our calendar. Guided tours also on advance notice.


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21st May 2018
31st December 2018

24th/25th December
13th February 2018
24th/25th December 2018